Connaître l'âge de la Terre, de l'homme, des volcans, des montagnes

De Nicolas Arnaud (UMR 5573 CNRS, Laboratoire de Dynamique de la Lithosphère (LDL). Groupe de Géochronologie)

Savez-vous combien de temps a duré le Crétacé par rapport au Jurassique ? Avant la découverte par Becquerel et Curie de la radioactivité naturelle, le géologue s'est appuyé sur l'étude des fossiles pour se repérer dans le temps. Il a ainsi pu savoir que le Jurassique, période caractérisée par le règne des dinosaures a été suivie du Crétacé qui en a connu l'extinction complète. Cette reconnaissance fondée sur les fossiles a été la base de la constitution de l'échelle stratigraphique. Néanmoins , le géologue est resté en quête d'âge absolu et non pas seulement relatif. La radioactivité des roches, véritable horloge naturelle lui fournit cette échelle absolue qui lui manquait. La radioactivité des roches par l'utilisation de la désintégration nucléaire : c'est la Géochronologie.

→ Suite : L'âge de la Terre