Une meilleure évaluation des lacs à la surface de de la Terre

Mardi, 30 septembre 2014

Une équipe internationale à laquelle participait un chercheur du Laboratoire d’océanologie et de géosciences (LOG, Université Lille 1 / CNRS / Université du Littoral Côte d’Opale) vient de constituer, à partir de données de télédétection spatiale, une base de données appelée GLOWABO qui recense, pour la première fois de manière aussi précise, les informations géographique et morphométrique de tous les lacs situés sur les terres non glaciaires de la Terre et ayant une superficie supérieure à 0.002 km2. 117 millions de lacs ont ainsi pu être répertoriés, la surface totale de ces lacs couvrant 3,7 % de la surface terrestre. Cette base de données va être très utile aux études visant à mieux évaluer le cycle global du carbone et donc à mieux comprendre le rôle des lacs dans le climat.

Une description précise de la distribution géographique, de l'abondance, de la taille, de la forme et de l’altitude des lacs est essentielle pour quantifier les contributions limnétiques au cycle global du carbone, notamment dans un contexte de réchauffement climatique.
Si les lacs ne représentent qu’une petite fraction de la surface de la planète, ils sont en revanche reconnus comme étant des sites d'activité biogéochimique très intenses. De ce fait, ils sont en général une source importante de gaz à effet de serre, tels le dioxyde de carbone (CO2) ou encore le méthane (CH4) qu’ils rejettent dans l'atmosphère, mais certains peuvent absorber plus de carbone qu’ils n’en rejettent et être ainsi des puits de carbone terrestre.

Toutefois, les stocks et flux de carbone sont encore très mal connus, en partie parce que la question de l’abondance et de la taille des lacs est demeurée jusqu’à ce jour sans réponse précise, les études réalisées se basant soit sur des éléments cartographiques incomplets à l’échelle globale, soit sur des approches statistiques inexactes.

Image satellite GeoCoverTM circa 2000 : dans cette région de Russie, les lacs (couleur noir-bleue) sont très abondants et divers en tailles et formes. Image GeoCoverTM : N45-50_2000 Une équipe internationale vient de construire la première base de données jamais constituée, répertoriant tous les lacs terrestres ayant une surface de plus de 0.002 km2 de superficie. Pour ce faire, ils ont utilisé l'imagerie satellitaire GeoCoverTM à haute résolution spatiale (14,25 m/pixel) sur l’occupation des sols. Cette base, nommée GLOWABO, contient les informations géographique et morphométrique de 117 millions de lacs (chiffre arrondi) répartis sur l’ensemble de la surface du globe hormis les zones glaciaires (Antarctique et Arctique) et dont la surface totale couvre une superficie d'environ 5 millions de km2, soit 3,7 % de la surface terrestre.

Grâce à GLOWABO, les chercheurs ont pu montrer qu’en terme de superficie, ce sont les grands lacs et ceux de tailles intermédiaires qui dominent. Par rapport à des travaux antérieurs qui avaient estimé le nombre de lacs, en se basant sur une approche essentiellement statistique, à plus de 304 millions, cette étude a permis de mettre en évidence un nombre certes moins important de lacs, l’ensemble de ces lacs couvrant néanmoins une surface totale plus importante.
Cette analyse a permis de réduire considérablement le niveau d’incertitude par rapport aux estimations précédentes et constitue de ce fait un tremplin pour une meilleure évaluation des problèmes fondamentaux et appliquées liés aux questions de limnologie à l'échelle mondiale. Cette évaluation plus précise du nombre et de la taille des lacs va notamment permettre une meilleure compréhension de l’influence des lacs sur les processus biogéochimiques à grandes échelles et donc sur le climat.


Images satellite GeoCoverTM circa 2000 montrant plusieurs exemples de lacs sur différents continents.

Source(s): 

Verpoorter, C., T. Kutser, D. A. Seekell, and L. J. Tranvik (2014), A global inventory of lakes based on high-resolution satellite imagery, Geophys. Res. Lett., 41, doi:10.1002/2014GL060641.

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